Casa Coyolillo, The Cultural Center that Opened its Doors to Me. / by Michelle Nicola

For the past month or so I’ve been working in a small town outside of Xalapa called Coyolillo. I have many half-started blog posts about what I am doing there, the town’s history, etc. Given our recent success in fulfilling the GoFundMe campaign for the leaders of Casa Coyolillo, I thought I’d open the door to this town’s stories in the same way it was opened for me, by introducing you to a phenomenal woman named Daniela López Carreto, and telling you about the amazing work she and her friends have been doing.

versión español abajo.

Daniela with her grandmother, Doña Ufi

Daniela with her grandmother, Doña Ufi

As soon as I arrived in  Xalapa, people started talking to me about Coyolillo.
“You’re going to do a study on Afro-Mexicans? Oh, you have to go to Coyolillo!” they’d say.

More than one person told me about a college student from Coyolillo who was very active in raising awareness around Afro-Mexican history.  “You have to meet Daniela López Carreto,” they told me.

I asked for an appointment with her, so she could tell me about her town and her work there. We met at a restaurant called Plazoleta and Daniela started talking to me. For her, it all started about three years ago, with a community project that she had to do to maintain a scholarship at the university. She thought about her town, and Casa Coyolillo. At that time, the people who started Casa Coyolillo were about to leave. Enter Daniela and her friends, the “new generation” for Casa Coyolillo.

Daniela told me that in order to awaken the interest of the people, she started by showing a series of video documentaries about the history of their town and the Afro presence there.

“At first only the children were interested,” Daniela said to me, placing her elbows on the table and taking a sip of hibiscus juice. “But from there it began to interest more people, and the idea of doing something for Carnival came about.  In Coyolillo, Carnaval is a big deal, and people from all over come for it.”

Daniela decided she wanted to start an African dance group. For the first month or so, they didn’t have a teacher, so Daniela would watch YouTube videos and teach the kids what she learned.  For the past year, however, la maestra Gaby has taken over, and the group performs at festivals in nearby towns as well as their own Carnival. They’ve learned different rhythms, such as: kassa, synth, macuru, and Djole. When I participated in one of their classes, I noticed that maestra Gaby’s students are also learning things like how to name and recognize their emotions, how to build community, and geography and history.  This last September, Casa Coyolillo invited a drum instructor to join them, and they are beginning to play percussions, in order to have their own music in the future.
The creativity and activism of the new generation of Casa Coyolillo did not stop there. With very little money, they have already accomplished so much.

They have their mission:
We are an autonomous collective, dedicated to promote non-profit and multidisciplinary alternative activities in Coyolillo, Veracruz, which contribute to solving socio-cultural problems and encourage participation, integration and exchange of knowledge of different age groups, in a responsible and empathic manner.

Maestra Gaby with her students

Maestra Gaby with her students

And their vision:
To be a collective recognized at the regional level for creating initiatives of community interest, that strengthen the collective identity of African descent. To gain the recognition and defense of our rights, as well as to contribute to the formation of new, more conscious, autonomous and dignified generations; with greater capacities for organizing and solving community problems.

Casa Coyolillo has many projects that are in the making, such as a town mural depicting the town’s history, collecting oral testimonies, historical research projects, school presentations, and theater classes that promote justice and anti-racism.

I was speechless with everything my new friend is doing.

When I picked up my mouth from the floor, I asked a question that was bothering me.
“Daniela, how do the people of Coyolillo recognize themselves? I mean, I've talked with some people who told me that in Coyolillo people do not self-identify as Afro-descendants, that they're going to say 'we're brown and dark brown' but is it true?”

Daniela paused before she answered. “No, I do not think it's true. Maybe more in the past, but things are changing, and at Casa Coyolillo we are strengthening the identity, self-esteem, security and pride of being afro-descendant. . . we have to raise our voices to be heard.”

Another question that worried me:
“How can I help? I want to work with you, and I want to create teaching materials for my students in the United States, but this has to be a win-win relationship. What can I offer?”

Daniela giving a presentation at the local middle school.

Daniela giving a presentation at the local middle school.

And then Daniela told me that Coyolillo, as a historically documented Afro-Mexican town is a place of great interest to researchers.  “Many researchers come to Coyolillo, take their photos, do their interviews and leave- and the town is left with the same problems, we’ve always had,” she said to me, shrugging.  “Marcus Jones (a professor from the US), was different though. He gave a copy of the book he wrote to all the people who came out in it. And that’s really all we ask. Share your work with us, so that we can grow too.  Share the photos so that we can use them to create our own museum some day,” Daniela said.

Once again I was speechless, but this time it was because I wondered how someone could ethically go to a town to “study them,” without entering into relationship with the people there, without giving back.

Daniela looked at me and said, “Michelle, look, the only thing I ask is that whatever you do, that you share it with us so that we can use it for our own research. We want to put a museum someday, and all that work that people do will help us. But if after no one receives an invitation to photography, research or demonstrations, what happens? There are many things written about my people that I found by chance - it should not be like that.”

So that’s what we’ve done. On a few occasions I have been the unofficial photographer of events, in others the guest yoga teacher. So far our biggest accomplishment has been the GoFundMe campaign.  Thanks to the incredible support of my friends and family in the United States, we have raised enough money to send 4 young leaders from Casa Coyolillo to the 19th Conference of Afro-descendants in the north of Mexico.  

On each occasion that I have given something, I feel that I have received a thousand times more, which makes me feel humble and grateful. In just two hours of us meeting, Daniela opened the doors to her house and her town and I hope it is a friendship of support and love for many, but many years.

Versión española

Nada más llegué a Xalapa y la gente me habló de Coyolillo. -¿Vas a hacer un estudio sobre los afro-mexicanos? Ah, tienes que irte a CoyolilloTambién, más de una persona me habló de una estudiante universitaria de Coyolillo que era muy activa en su pueblo y en el tema de levantar la conciencia de la historia de los afro-mexicanos.

-Tienes que conocer a Daniela López Carreto, me dijeron.

Entonces, pedí una cita con ella, para que me platicara de su pueblo y su trabajo allá.  Quedamos en un restaurante que se llama la Plazoleta y Daniela me empezó a platicar. Para ella, todo empezó con un proyecto comunitario que tenía que hacer para mantener una beca en la universidad. Pensó en su pueblo, y en Casa Coyolillo.  En aquel momento, los que fundaron la casa estaban ya a punto de irse, y entonces llegaron lo que se puede considerar la nueva generación, Daniela y sus amigos.

Daniela me contó cómo ella inició su intervención comunitaria en Coyolillo hace ya tres años. Para despertar el interés de las personas primero se proyectaron una serie de video documentales sobre la historia de su pueblo y la presencia Afro ahí. Dijo que al principio solamente se interesaban los niños, pero de ahí se empezó a interesar más gente.  Salió la idea de hacer algo para Carnaval, entonces Daniela pensó en formar un grupo de danza africana. Actualmente llevan un año aprendiendo la danza africana con la maestra Gaby y se presentan en los festivales de los pueblos cercanos además de su propio Carnaval.  Los ritmos aprendidos son: kassa, sinte, macuru, Djole y están iniciando a tocar percusiones, para en un futuro tener su propia música.

La creatividad y el activismo de la nueva generación de Casa Coyolillo no paró ahí.  Tienen su misión:

Somos un colectivo autónomo, dedicado a promover sin fines de lucro y de manera multidisciplinaria actividades alternativas en Coyolillo, Veracruz, que contribuyen a resolver problemáticas socioculturales y fomentan la participación, la integración e intercambio de saberes de los diferentes grupos de edad, de manera responsable y empática.

Los estudiantes terminan sus clases en círculo.

Los estudiantes terminan sus clases en círculo.

Y su visión: Ser un colectivo reconocido a nivel regional por crear iniciativas de interés comunitario, que fortalecen la identidad colectiva afrodescendiente para el reconocimiento y defensa de sus derechos sin intereses particulares, así como para contribuir en la formación de nuevas generaciones más conscientes, autónomas y dignas; con mayores capacidades de organización y solución de problemáticas comunitarias.

Y muchos proyectos que están haciendo y por hacer, como murales, el proyecto de la historia oral para que pasen de ser un pueblo investigado por muchos a un pueblo que se investigue y se conozca a si mismo, los talleres en las escuelas y también hay la clase de teatro que está creando una obra de títeres en contra de la mina que quieren poner en un pueblo cerca.

Me quedé boquiabierta con todo lo que mi nueva amiga está haciendo. Cuando recogí mi boca del suelo, le hice una pregunta que me estaba inquietando.

-Daniela, ¿cómo se reconocen la gente de Coyolillo?  ¿O sea, yo he platicado con algunas personas que me dijeron que en Coyolillo la gente no se autoreconcen como afrodescendientes, que me van a decir ‘somos morenos y más morenos’ pero es verdad?

-No, no creo que sea verdad. Quizás más en el pasado, pero las cosas van cambiando, y en Casa Coyolillo estamos fortaleciendo la identidad, autoestima, seguridad y orgullo de ser afrodescendiente . . . hay que levantar la voz para que nos escuchen.

Otra pregunta que me preocupaba:

-Dany, ¿cómo puedo ayudar?  Quiero trabajar con ustedes, y quiero crear material didáctico para mis estudiantes de los Estados-Unidos, pero esto tiene que ser una relación de ganar-ganar. ¿Qué les puedo ofrecer?

Y entonces Daniela me contó que si, efectivamente, como son un pueblo de interés por tener esa herencia africana, muchos investigadores vienen a su pueblo, sacan sus fotos, hacen sus entrevistas y se van, y el pueblo se queda con los mismos problemas de siempre.  Han habido como dos investigadores, uno en particular que la gente de Coyolillo todavía me habla, el maestro Marcus D. Jones de los EUA, quién entregó una copia del libro que escribió a toda la gente que salió en él.

Otra vez estaba yo boquiabierta, pero esta vez por pensar que la gente puede padecer de la ética básica, de decir, bueno si yo tomo, también tengo que dar.

Daniela me miró y me dijo- Michelle, pues mira, lo único que te pido es que cualquier cosa que hagas, que nos lo compartas para que podamos usarlo para nuestras propias investigaciones. Queremos algún día poner un museo, y todo ese trabajo que hace la gente nos servirá. ¿Pero si después nadie recibe una invitación a las exposición de fotografía, investigaciones o demostraciones, qué pasa?  Hay muchas cosas escritas sobre mi pueblo que me las encontré por casualidad - no debe ser así.

Entonces quedamos en eso.  En unas ocasiones he sido la fotógrafa no oficial de eventos, en otras la maestra invitada de yoga, y está por ver qué más.  En cada ocasión que he dado algo, siento que he recibido mil veces más, lo cual me hace sentir humilde y agradecida. En nada más dos horas de conocernos, Daniela me abrió las puertas a su casa y a su pueblo y espero que sea una amistad de apoyo y amor por muchos, pero muchos años.

Después de bailar en el festival de Actopán.

Después de bailar en el festival de Actopán.